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Comment les mains coupées du Congo ont secoué l’Europe coloniale - Flashback #2
VIDÉO
Au tournant du XXe siècle, au Congo, des colons belges maltraitent les populations locales et instaurent une pratique consistant à couper les mains de certains habitants. Mais une série de photos va faire basculer les opinions en Europe.
Par Elsa Longueville et Karim El Hadj
Publié le 25 avril 2021 à 14h00 - Mis à jour le 28 mai 2021 à 14h08
Lecture 1 min.
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A la fin du XIXe siècle, au Congo, l’industrie florissante du caoutchouc devient synonyme de mains coupées. A l’époque, ce territoire est une propriété privée du roi des Belges, Léopold II, qui exploite les ressources en latex des forêts de la région. De nombreux Congolais sont forcés de collecter cette ressource sous la surveillance de la force publique, une milice qui veille aux intérêts du roi et terrorise une partie des populations. La milice maltraite, tue et coupe des mains.
Des Européens réagissent et tentent de mettre en lumière la responsabilité de Léopold II. Parmi eux, des écrivains comme Arthur Conan Doyle ou Mark Twain, le journaliste Edmund Morel, mais aussi des missionnaires moins connus. Comme les Britanniques Alice Seeley Harris et son mari. Pour témoigner des souffrances et mutilations endurées par les Congolais, Alice Seeley Harris fait des séries de photos sur place. Elle prend notamment des clichés de personnes mutilées ; il leur manque une main, deux mains, ou un pied. Ces photos diffusées en Europe secouent l’opinion et auront d’importantes répercussions politiques.

Sources :
Les photos d’Alice Seeley Harris.
Les Fantômes du roi Léopold. La terreur coloniale dans l’Etat du Congo, 1884-1908, d’Adam Hochschild (éditions Tallandier).
Il pleut des mains sur le Congo, de Marc Wiltz (éditions Magellan & Cie).
Combattre, punir, photographier. Empires coloniaux, 1890-1914, de Daniel Foliard (éditions La Découverte).
Au cœur des ténèbres (« Heart of Darkness »), de Joseph Conrad, traduit de l’anglais par Jean Deurbergue, « L’Imaginaire » (n° 650), Gallimard.
Lire aussi « Aujourd’hui comme sous Léopold II, le Congo reste la façade institutionnelle d’un voleur érigé en Etat »
Elsa Longueville et Karim El Hadj
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