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OPINIONS
ExxonMobil : « Cela ouvre davantage d’opportunités à des fonds activistes verts, mais on est loin d’une démocratie actionnariale »
TRIBUNE
François Meunier
Professeur d’économie affilié à l’Ensae-Institut polytechnique de Paris
En imposant trois administrateurs au sein du groupe pétrolier Exxon, contre la direction de l’entreprise, le fonds activiste « vert » Engine No.1 a certes remporté une victoire explique, dans une tribune au « Monde », l’économiste François Meunier, mais le résultat reste en trompe-l’œil.
Publié le 16 juin 2021 à 09h30Lecture 5 min.
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Tribune. Les grands investisseurs financiers commencent à prendre le risque climatique au sérieux. Témoin l’important changement dans le conseil d’administration d’ExxonMobil, la plus importante société pétrolière au monde. Lors de son assemblée générale du 26 mai, et au terme d’une éprouvante bataille pour rassembler les droits de vote, le fonds activiste « vert » Engine No.1 a réussi à faire élire, contre l’avis du management, trois administrateurs.
Les grands fonds de pensions californiens, de même que les gérants des actifs BlackRock, Vanguard et State Street, ont soutenu ces candidatures. La gifle est retentissante pour le management. Et gifle supplémentaire, l’action, loin de baisser à cette annonce, a pris 3,6 % le 1er juin quand les résultats du vote ont été connus et est à + 7,3 % le 9 juin par rapport à son cours de 58,37 dollars (environ 48 euros) le 28 mai.
Mais, attention, pas de fausse vision sur ce fonds activiste. Les administrateurs élus sont gens tout à fait sages : deux anciens cadres du secteur du raffinage, Gregory Goff et Kaisa Hietala, et un expert des énergies renouvelables, Andy Karsner, alors que le précédent conseil ne comportait qu’un seul administrateur expert du secteur, outre le président. Aucun d’eux n’ira monter sur la table du conseil en criant : « Parc éolien ! parc éolien ! » Nulle indignation morale à attendre pour notre planète qui souffre.
Des gisements de moins en moins rentables
Le fonds se donne comme objectif de « faire vivre ensemble Wall Street et Main Street », en conciliant les exigences citoyennes avec la meilleure rentabilité capitaliste. Le mot d’ordre de leur site ne dépare pas du jargon commun à Wall Street : « Mieux aligner les objectifs de performance avec le pilotage de la valeur actionnariale » [« Better aligning performance goals to drivers of shareholder value »].
Lire aussi « Les représentants des salariés sont le seul contre-pouvoir face aux fonds activistes »
Comment Engine No.1 a-t-il gagné cette bataille ? En faisant valoir qu’ExxonMobil allait irrémédiablement au déclin s’il continuait à s’accrocher à l’illusion d’une économie du pétrole consistant à l’extirper du sol jusqu’à la dernière goutte. Voici une société qui était la première capitalisation mondiale en 2013, dont l’action marque un rendement de − 30 % sur les dix dernières années et qui vient d’être chassée de l’indice Dow Jones de la Bourse de New York.
Dans un document très complet que le lecteur du Monde lira avec intérêt, le fonds développe deux principaux arguments.
D’abord, ExxonMobil a poursuivi une politique d’exploration et de production à tout va, sur des gisements de moins en moins rentables. L’entreprise produisait 39 barils d’équivalent pétrole pour 1 000 dollars de capital engagé en 2001, 20 en 2009 et seulement 8 barils en 2020. De fait, elle a été contrainte de déprécier ses actifs et d’annoncer 20 milliards de dollars (environ 16,5 milliards d’euros) de pertes en 2020.
Lire aussi Pas de démocratie actionnariale chez Danone
Ensuite, ExxonMobil ne s’est pas préparé à la transition énergétique qui vient, et l’agence Bloomberg la note sévèrement dans le « rating » [évaluation] qu’elle publie sur le degré de préparation des entreprises face à la crise climatique.
Prospérité boursière du vice
Tout cela ne semblait pas trop être dans les préoccupations de l’entreprise qui, à l’inverse, préférait s’en tenir jusqu’ici à la « communication de déni », à l’égal des producteurs de cigarettes d’il y a une vingtaine d’années. Une étude de l’université Harvard montre, par des techniques d’analyse textuelle, toute la rhétorique utilisée pour nier les méfaits climatiques des combustibles fossiles et dénigrer les études allant en ce sens.
Lire aussi Danone : « Les questions sociétales et environnementales sont pressantes et les entreprises doivent se transformer si elles entendent rester compétitives »
Mais l’événement Exxon est remarquable à deux autres titres. D’abord s’agissant des efforts pour pousser le monde industriel à investir de façon plus respectueuse du climat ou plus généralement à respecter des objectifs environnement, social et gouvernance (ESG).
Deux approches s’opposent en la matière – on omet ici les actions du côté des consommateurs, comme celui qui ira faire son plein chez Shell plutôt que chez Exxon.
La première consiste à sevrer de fonds les entreprises qui sont jugées ne pas faire assez d’effort pour se verdir. On évite donc d’y investir et on fait du « shaming » [« faire honte »] à ceux qui investissent.
La seconde est à l’œuvre pour ExxonMobil : on investit au contraire, on tente de rameuter le plus d’actionnaires possibles avec soi, et, prenant une position de pouvoir au sein du conseil, on infléchit la stratégie de l’entreprise vers la couleur verte. On se rémunère au final sur la hausse souhaitée du cours boursier.
Lire aussi « Les géants du pétrole restent sourds aux discours des gouvernements et des écologistes. Seul l’avis des actionnaires compte »
La première tactique augmente le coût du capital de l’entreprise, mais cela ne réduit pas forcément l’investissement si l’entreprise bénéficie d’un recours aisé à l’autofinancement grâce à ses profits abondants. Le cours boursier chute initialement mais remonte ensuite, assurant parfois un rendement de l’action plus élevé aux actionnaires restants. Une sorte de prospérité boursière du vice.
Ce ne semble pas toutefois être le cas pour les compagnies pétrolières : malgré leurs trésoreries abondantes, elles ont besoin du support des banques pour avancer les fonds importants de l’exploration.
Abus de pouvoir
La seconde voie repose sur l’appui de la majorité des actionnaires présents, dont l’accord sera difficile à obtenir si la valeur même de leur investissement est en jeu. Par exemple, un activisme ESG sur la société Smith & Wesson qui arrose le public états-unien en armes de guerre risque d’être rejeté, parce qu’il n’y a guère de voie alternative pour l’entreprise.
Lire aussi Shell et ExxonMobil fermement rappelés à l’ordre sur leur politique en faveur du climat
Une deuxième remarque sur l’initiative d’Engine No.1 concerne les trois énormes dépositaires de fonds BlackRock, Vanguard et State Street qui ont permis son succès. Il s’agit essentiellement d’investisseurs passifs, puisqu’ils se contentent de répliquer des indices boursiers via des fonds indiciels. Ils n’ont pas ni le temps ni les moyens de faire une véritable surveillance actionnariale, bien qu’ils disposent des « pouvoirs » (c’est-à-dire des droits de vote) des gens qui ont placé leurs fonds chez eux. Par exemple, depuis longtemps actionnaires d’ExxonMobil, jamais ils n’ont remis en cause une stratégie qu’on voyait bien défaillante.
Ils compensent cela par du « travail facile » : des veilles automatisées sur certains éléments de conformité (diversité des administrateurs, présence des bons comités au sein des conseils, etc.). Ils clament depuis peu embrasser une philosophie verte, ce qui une bonne nouvelle pour la planète. Mais ils vont se contenter d’ajouter à leurs algorithmes de suivi d’investissement une case à cocher : « vert ou brun ».
Il est probable que cela ouvre davantage d’occasions à des fonds activistes verts, mais cela est loin d’une démocratie actionnariale. Un « abus de pouvoirs », en quelque sorte de la part d’investisseurs qui disposent désormais d’un poids décisif dans toutes les grandes entreprises du monde.
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