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OPINIONS
« La pandémie de Covid-19 pourrait, comme celles de choléra au XIXe siècle, amener à une nouvelle révolution de la santé publique »
TRIBUNE
Nicole El Karoui
Mathématicienne
Sarah Kaakaï
Mathématicienne
Les mathématiciennes Nicole El Karoui et Sarah Kaakaï montrent, dans une tribune au « Monde », qu’au-delà l’innovation médicale, ce sont les politiques de santé qui ont le plus efficacement combattu les épidémies.
Publié le 29 juillet 2021 à 03h28 - Mis à jour le 29 juillet 2021 à 06h56Lecture 3 min.
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Tribune. La mise au point en un an de plusieurs vaccins contre le SARS-CoV-2 a été saluée, à juste titre, comme un progrès remarquable de la recherche scientifique et médicale. Mais si celle-ci contribue, bien sûr, à l’augmentation de la durée de vie humaine, il ne faut pas minimiser l’importance des politiques de santé publique.
La formidable augmentation de la longévité au cours du XXe siècle est ainsi largement liée aux politiques instaurées à la suite des cinq grandes épidémies de choléra qui ont endeuillé l’Europe au siècle précédent, en 1831-1832, 1848-1854, 1866-1867 et 1888-1889.
Le choléra est une maladie effrayante qui a marqué l’imaginaire collectif, le malade pouvant se dessécher très rapidement, au point de devenir « bleu » juste avant de mourir, d’où l’expression « une peur bleue ». En 1832, 100 000 Français (sur 33 millions) meurent du choléra. La capitale est particulièrement touchée, en particulier les quartiers pauvres, avec 20 000 décès parmi les 800 000 Parisiens.
Les travaux d’Haussmann, enfants du choléra
Dans un contexte social tendu, la population française se révèle alors réticente aux contraintes sanitaires, et les responsables politiques refusent de déclarer le choléra maladie contagieuse. Modifier les habitudes est difficile, comme aujourd’hui. Les intérêts économiques passent aussi souvent avant la santé publique. Mais un recueil des données de la mortalité est mis en place, qui permettra en 1848, lors de la deuxième épidémie, de comprendre que l’eau est le principal vecteur de la propagation du choléra.
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En pleine révolution industrielle et alors que la conquête coloniale bat son plein, le développement du chemin de fer et le lancement de nouvelles liaisons maritimes aggravent la situation. Plus de dix conférences internationales sont organisées afin de limiter la diffusion de la pandémie, sans beaucoup de décisions concrètes. Mais des lois sont votées au Royaume-Uni pour empêcher les entreprises de rejeter leurs eaux usées dans la Tamise.
Le choc de la deuxième épidémie (1848-1854) contribuera aussi beaucoup au lancement, en France, de politiques publiques de grande ampleur pour améliorer l’hygiène et les conditions de vie. Des lois sont votées dès 1850 pour lutter contre les logements insalubres, et l’éducation à l’hygiène prend une place croissante dans les écoles. Les grandes villes, à l’image de Paris, sont totalement transformées avec la création de larges artères et d’immeubles desservis par l’eau courante, ainsi qu’un réseau moderne d’égouts de plus de 500 kilomètres. Les travaux d’Haussmann, commencés en 1852, sont les enfants du choléra.
L’eau et l’air, principaux vecteurs
Les épidémies de choléra ont été le catalyseur de la « première révolution de santé publique », aux conséquences majeures sur le plan national et international. On estime que la moitié de l’augmentation de la longévité aux Etats-Unis, au cours du premier tiers du XXe siècle, est due à la généralisation de l’accès à l’eau potable.
Le SARS-CoV-2 nous rappelle aujourd’hui le danger que présentent les pandémies, mais doit aussi nous remettre en mémoire le rôle central des politiques de santé publique.
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Si l’eau contaminée au XIXe siècle était le principal vecteur de maladies infectieuses, la pollution de l’air constitue désormais le premier risque environnemental de santé publique en Europe. D’après les estimations de l’Organisation mondiale de la santé, elle serait responsable de près de 400 000 morts prématurées par an, rien qu’en Europe.
Les données récoltées lors des épidémies de choléra avaient, par ailleurs, amené à une réflexion sur les inégalités sociales de santé, et entraîné des progrès notables pour les plus pauvres. Aujourd’hui, les inégalités de longévité sont en augmentation sensible dans de nombreux pays. La pandémie actuelle pourrait, comme celles de choléra voilà cent cinquante ans, amener à une nouvelle révolution de santé publique, en lien avec les enjeux écologiques et sociaux actuels.
Nicole El Karoui est chercheuse au Laboratoire de probabilités, statistiques et modélisation à Sorbonne-Université et membre associée de l’Institut Louis-Bachelier ; Sarah Kaakaï est chercheuse au Laboratoire Manceau de mathématiques à l’université du Mans et chercheuse associée à l’Institut Louis-Bachelier.
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